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Te duele la cabeza y mucho… Pero no es un dolor normal; no es el típica migraña. El dolor empieza en la parte de detrás de la cabeza, en la nuca y sube casi superficialmente… Te duele hasta tocarte el pelo… Incluso puedes llegar a sentir molestias detrás de los ojos… Empeora al mover o girar el cuello…  Tus médicos te han diagnosticado ya neuralgia de Arnold también llamada neuralgia occipital.

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¿Qué es la neuralgia occipital o de Arnold?

Para entender qué te ocurre tengo que hablarte primero de los nervios occipitales: el mayor y el menor porque, como verás en el dibujo, hay dos en cada lado… Y su inflamación o irritación son la causa de tu dolor.

neuralgia-occipitalEstos nervios salen desde la columna cervical y suben por la parte posterior de tu cabeza haciendo un recorrido tortuoso con varios loops entre las bandas musculares del cuello… Y si alguno de estos músculos se tensa… la rama nerviosa se irrita a su paso…  aparece el dolor que puede ser constante (vamos… todo el santo día  y la noche..) o en “punzadas” “llamaradas” típicas del dolor neuropático.

Se trata de un tipo de dolor de cabeza de tipo punzada o calambre en la región occipital hasta la parte más alta de la cabeza, exactamente el territorio cutáneo o dermatomo que es inervado por los nervios Occipitales Mayor y Menor.

Y no solo dolor o ardor: puede llegar a producir mareos, nauseas, pitidos en los oídos, congestión nasal… La neuralgia occipital o de Arnold puede llegar a complicarnos bastante la vida.

La neuralgia occipital o de Arnold puede hacer doloroso hasta una caricia en el pelo

¿Como se diagnostica una neuralgia de Arnold?

Aunque puede llegar a confundirse con una migraña, tus médicos  podrán empezar a sospechar tu diagnóstico solo con que les cuentes como es tu dolor; donde empieza y donde acaba.  Una de las pruebas más sencillas que pueden realizarte en consulta es la de los “Puntos de Arnold positivos” o “Signo de Tinel”: presionando determinadas zonas próximas a los nervios afectados podrían llegar a reproducir la punzada o el calambre que sufres… Lo que sería también un indicador de tu diagnóstico.

También podrían pedirte pruebas diagnósticas complementarias como una radiografía de la columna cervical -para identificar una posible artrosis de las facetas cervicales- o una resonancia (RMN o TAC)  para descartar otras posibles causas mucho menos frecuentes de tu dolor: la presencia de un tumor, enfermedades vasculares,  procesos infecciosos en la columna o los tejidos blandos que la rodean…

Saldrá de dudas si mediante un sencillo bloqueo con anestésicos locales de los nervios occipitales desaparece tu dolor. Un poco más adelante te lo explicamos.

¿Por qué aparece la neuralgia de Arnold? ¿Cuáles son sus causas más frecuentes?

Aunque no siempre somos capaces de conocer el motivo de la aparición de esta neuralgia periférica, sus causas más frecuentes son la contractura en los músculos que rodean los nervios occipitales, un traumatismo cervical por un golpe, un accidente o una caída… Problemas posturales, artritis, la degeneración articular con la edad… Y como te hemos comentado, con mucha menos frecuencia la neuralgia de Arnold aparece asociada a problemas de salud más graves: un tumor, enfermedades vasculares…

Tratamientos de la neuralgia occipital ofrecidos desde las Unidades del dolor

En la mayoría de ocasiones es suficiente con antiinflamatorios, relajantes musculares y tratamientos rehabilitadores (orientados a reducir la tensión muscular y/o mejorar la postura en la columna). También podrían recomendarte otros fármacos para el dolor neuropático: Amitriptilina (antidepresivo tricíclico) y Antiepilépticos (Pregabalina, Gabapentina, Topiramato) que tratan de prevenir su aparición.

Si estas soluciones fracasan podremos plantearnos tratamientos intervencionistas

El bloqueo diagnóstico de los nervios occipitales

Ya te hemos hablado de él: consiste básicamente en la inyección de una mezcla de anestésicos locales y corticoides en la vecindad de los nervios occipitales. Este bloqueo sirve para confirmar y tratar a la vez el diagnóstico de la neuralgia de Arnold.

Radiofrecuencia Pulsada

Igual que en el bloqueo diagnóstico, el objetivo de esta técnica es bloquear la señal dolorosa mediante radiofrecuencia pulsada y una mezcla de corticoides y anestésicos locales. Si quieres conocer mejor la radiofrecuencia te invitamos a que leas el artículo en que explicamos en qué consiste.

Inyección (infiltración) de toxina botulínica (Botox) en la musculatura cervical que rodea a los nervios occipitales

Con la inyección de toxina botulínica conseguimos el bloqueo o relajación de los músculos que rodean los nervios occipitales consiguiendo, en muchos casos,  mejorías significativas del dolor de los pacientes.

Radiofrecuencia pulsada de los ganglios de la raíz dorsal C2 y C3

Es una técnica de mayor complejidad y riesgo y solo la realizan especialistas expertos: consiste en aplicar la radiofrecuencia pulsada en el origen de los nervios occipitales .

Estimulación periferica de los nervios occipitales

En los casos más rebeldes y cuando los anteriores tratamientos fracasan, tus médicos podrán recomendarte la implantación de un neuroestimulador. Podrás entender mejor qué es si consultas nuestro artículo de neuroestimulación.  El objetivo de esta técnica es “bloquear” la señal dolorosa con un estimulo eléctrico agradable  mediante la colocación de unos electrodos conectados a un generador de corriente o “pila” subcutánea a lo largo del trayecto de los nervios occipitales.

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Médico especialista responsable de la Unidad de dolor del Hospital Universitario Infanta Sofía (Madrid). Ejerce su actividad privada en la consulta de dolor del hospital Universitario HM Torrelodones (Madrid)

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